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Mars Express confirmó que los volcanes de Marte están formados por rocas basálticas

1 mayo, 2012

Mars Express confirmó que los volcanes de Marte están formados por rocas basálticas.

Las medidas del campo gravitatorio de Marte realizadas por la sonda Mars Express durante los últimos cinco años dan pistas sobre lo que se encuentra debajo de los volcanes más grandes del planeta. Este estudioconcluye que la lava se volvió más densa con el paso del tiempo y que el espesor de la corteza marciana no es uniforme a lo largo de la región de Tharsis.

Montes de Tharsis

Se basa en los datos recogidos por la sonda Mars Express de la ESA cuando sobrevolaba el abultamiento volcánico de Tharsis en el periápside de su órbita, a unos 275-330 km sobre la superficie del terreno, y en las medidas realizadas por la sonda Mars Reconnaissance Orbiterde la NASA.

En la región conocida como el abultamiento de Tharsis se encuentran el Monte Olimpo y, formando una línea recta, los tres Montes de Tharsis, de menor tamaño. Se cree que esta región presentaba actividadvolcánica hace unos 100-250 millones de años, relativamente poco en una escala de tiempo geológico.

La inmensa masa de los volcanes desvía ligeramente la trayectoria de Mars Express cada vez que los sobrevuela. Estas perturbaciones se pueden medir desde las estaciones de seguimiento en tierra, y están directamente relacionadas con variaciones en la densidad del planeta.

La alta densidad de los volcanes indica que están formados por rocas basálticas, resultado que concuerda con la composición de los meteoritosprocedentes de Marte que alcanzan la superficie terrestre.  Estosresultados también revelan que la densidad de la lava no permaneció constante durante el proceso de formación de los tres Montes de Tharsis. Empezaron a formarse con lavas andesíticas de baja densidad, que pueden estar relacionadas con la presencia de agua, para luego cubrirse de lavas basálticas de mayor densidad, material que conforma la capa más externa de la corteza marciana.

Al combinar esta información con la altura de cada uno de los volcanes, dedujeron que el Monte Arsia es el más antiguo de los tres, luego se formó el Monte Pavonis y finalmente el Monte Ascraeus.

Estas transiciones podrían reflejar cambios en el proceso de calentamiento bajo la superficie de Marte, originados por una única pluma del manto (un afloramiento de magma más caliente de lo habitual, procedente de una región más profunda del manto viscoso, en un proceso similar al que podemos observar en una lámpara de lava) que se fue desplazando lentamente, formando uno a uno cada uno de los tres Montes de Tharsis.

Estos resultados también ofrecen información sobre el espesor de la litosfera desvelando sorprendentes variaciones entre el Monte Olimpo y los Montes de Tharsis. Los tres volcanes cuentan con una raíz subterránea mucho más densa que el Monte Olimpo.

Estas raíces pueden corresponderse con densos depósitos de lava solidificada, o con una antigua red de cámaras magmáticas.

Los tres Montes de Tharsis se encuentran sobre el abultamiento de Tharsis, mientras que el Monte Olimpo está ubicado en una de sus laderas. El mayor espesor de la corteza marciana en el centro del abultamiento podría haber actuado como una capa aislante, aumentando la temperatura y provocando la pérdida de rigidez de la litosfera. En este lugar el magma tuvo que interactuar con los materiales que forman el abultamiento, mientras que en el Monte Olimpo sólo tuvo que atravesar la capa de la corteza sobre la que también se asienta el abultamiento. Esto podría explicar las diferencias en la densidad de los volcanes.

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